Dr. Stéphane F. Maison: «Momento crucial e histórico, por primera vez estamos cerca de una cura real del tinnitus»

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El tinnitus podría originarse a partir de un daño en los nervios que escapa a la detección en las pruebas auditivas convencionales. Imagen de DCStudio en Freepik.

Un reciente estudio, mencionado en un artículo de livescience.com, sugiere que las personas con tinnitus a menudo son malinterpretadas como aquellas con «audición normal» debido a que las pruebas estándar no logran identificar la verdadera causa de esta afección.

Según la investigación publicada en la revista Scientific Reports el pasado 30 de noviembre, se descubrió que las personas afectadas por el tinnitus presentan daños en fibras específicas del nervio auditivo que no son evidentes en las pruebas auditivas convencionales.

Adicionalmente, se observó que las neuronas en el tronco encefálico, una región en la parte inferior del cerebro conectada a la médula espinal, exhiben una mayor actividad en respuesta al ruido en individuos con tinnitus en comparación con aquellos que no han experimentado este síntoma.

Estos hallazgos respaldan la teoría preexistente de que el tinnitus surge a raíz de una pérdida sutil de la audición, lo que provoca que el cerebro compense excesivamente aumentando la actividad de las neuronas involucradas en la percepción del sonido.

Esta hiperactividad neuronal podría ser responsable de que las personas con tinnitus perciban lo que comúnmente se describe como «sonidos fantasmas». Los autores del estudio señalaron que comprender la causa subyacente del tinnitus podría acercar a los investigadores al desarrollo de tratamientos efectivos para esta condición.

«Estamos en un punto crucial: no estamos hablando simplemente de tratamientos, sino por primera vez, de una posible cura», afirmó el Dr. Stéphane F. Maison, director clínico de la Clínica Tinnitus del hospital Mass Eye and Ear de Boston.

Una imagen micrográfica de fibras nerviosas (en verde) formando conexiones con las células sensoriales (en azul) en la cóclea.(Crédito de la imagen: Dr. M. Charles Liberman)

El tinnitus afecta aproximadamente a 1 de cada 10 adultos en los Estados Unidos, siendo desencadenado por diversas razones como la exposición a música alta en conciertos o infecciones de oído. Este zumbido en los oídos puede ser pasajero, durando solo unos minutos, o convertirse en una condición crónica que persiste durante años.

En el reciente estudio, se reclutaron 201 personas que afirmaron nunca haber experimentado tinnitus, 64 que lo habían experimentado en algún momento y 29 que sufrían de tinnitus crónico, con síntomas que persistieron al menos seis meses. Se evaluó la audición de los participantes mediante un audiograma, una herramienta clínica estándar.

El Dr. Maison explicó: «En la clínica, pedimos a los pacientes que levanten la mano cada vez que escuchan un tono, y el audiólogo mide el umbral, o el nivel más bajo en el que se pueden detectar esos tonos, para intentar determinar su sensibilidad auditiva». Todos los participantes superaron esta prueba, siendo técnicamente clasificados como poseedores de «audición normal».

Sin embargo, al colocar electrodos en los oídos y medir la actividad eléctrica del nervio auditivo y el tronco del encéfalo en respuesta a sonidos de clic, los investigadores descubrieron que las personas con tinnitus presentaban daño en un tipo específico de fibra que responde a sonidos más fuertes.

La cóclea, una estructura en forma de caracol en el oído interno, contiene células que detectan vibraciones y las transforman en señales eléctricas. Estas señales son transportadas por fibras nerviosas auditivas hasta el tronco del encéfalo y luego a la corteza auditiva del cerebro, que interpreta las señales como sonidos.

Maison explicó que, al escuchar sonidos suaves, como en una conversación privada, se utiliza un conjunto de fibras nerviosas auditivas específicas. Sin embargo, en entornos ruidosos, se requiere información de fibras que respondan a sonidos más fuertes.

Estas últimas fibras son más propensas a dañarse con el envejecimiento o debido a la exposición excesiva al ruido, pero este daño específico puede no detectarse en pruebas auditivas regulares que solo evalúan la capacidad de escuchar sonidos suaves. Esto podría explicar la «pérdida auditiva oculta», donde se considera que las personas tienen audición normal a pesar de experimentar dificultades para oír en entornos ruidosos.

El estudio también reveló que las personas con tinnitus mostraban una mayor actividad en las neuronas del tronco del encéfalo en respuesta a los chasquidos. Maison sugiere que esto refleja cómo el cerebro compensa la pérdida en la función del nervio auditivo.

El reciente estudio abre la posibilidad de tratar el tinnitus mediante la reparación de las fibras nerviosas auditivas dañadas. Una vía potencial es la regeneración del nervio auditivo mediante el uso de factores de crecimiento conocidos como neurotrofinas, según señaló Maison. Este enfoque podría significar que el cerebro ya no necesitaría compensar la pérdida auditiva, lo que podría llevar a la desaparición del tinnitus en la persona afectada.

Es importante destacar que esta investigación se encuentra en sus primeras etapas, y es poco probable que dicho tratamiento esté disponible en el corto plazo. Aunque la perspectiva de una posible cura para el tinnitus es emocionante, se necesita realizar más investigación y pruebas para validar la eficacia y seguridad de estos enfoques antes de que estén disponibles para el público.

Se debe tener en cuenta que este artículo tiene únicamente fines informativos y no tiene la intención de proporcionar asesoramiento médico. Cualquier decisión sobre tratamientos o intervenciones médicas debe ser discutida con un profesional de la salud.